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空间天文学

http://www.51xue.org.cn  2007/5/25 源自:中华职工学习网 【字体: 字体颜色

空间天文学是在高层大气和大气外层空间区域进行天文观测和研究的一门学科,空间天文学的兴起是天文学发展的又一次飞跃。

  就观测波段而言,空间天文学可分成许多新的分支,如红外天文学、紫外天文学、X射线天文学等。从发射探空火箭和发送气球算起,空间天文研究始于二十世纪四十年代。空间科学技术的迅速发展,给空间天文研究开辟了十分广阔的前景。

  空间天文学在外层空间开展的天文观测,突破了地球大气这个屏障,扩展了天文观测波段,取得观测来自外层空间的整个电磁波谱的可能性。

  由于大气中臭氧、氧,氮分子等对紫外线的强烈吸收,天体的紫外光谱在地面无法进行观测;在红外波段,则由于水汽和二氧化碳分子等振动带、转动带所造成的强烈吸收,只留下为数很少的几个观测波段;在射电波段上,低层大气的水汽是短波的主要吸收因素,而电离层的折射效应则将长波辐射反射回空间;至于x、γ射线,更是难于到达地面;由于分子散射,地球大气还起着非选择性消光作用。而空间天文观测基本不受上述因素的影响。

  另外,空间观测会减轻或免除地球大气湍流造成的光线抖动的影响,天象不会歪曲,这就大大提高仪器的分辨本领。今天的空间技术力量已能直接获取观测客体的样品,开创了直接探索太阳系内天体的新时代。

  现在已经能够直接取得行星际物质的粒子成分、月球表面物质的样品和行星表面的各种物理参量,并且取得没有受到地球大气和磁场歪曲的各类粒子辐射的强度、能谱、空间分布和它们随时间变化的情况等。

  现代空间科学技术是空间天文发展的基础,近二十年来,它给空间天文观测提供了各种先进的运载工具。目前,空间天文观测广泛地使用高空飞机、平流层气球、探空火箭、人造卫星、空间飞行器、航天飞机和空间实验室等作为运载工具,进行技术极为复杂的天文探测。特别是人造卫星和宇宙飞船,是空间天文进行长时期综合性考察的主要手段。

  自六十年代以来,世界各国发射了一系列轨道天文台以及许多小型天文卫星、行星探测器和行星际空间探测器。美国在七十年代发射的天空实验室,是发展载人飞船的空间天文观测技术的—次尝试。今后的空间天文观测将主要依*环绕地球轨道运行的永久性观测站来进行。

  空间天文探测常常需要准确证认辐射源的方位,有时需要在短达几秒钟的时间内完整地记录一个复杂的瞬时性爆发现象;有时则要求探测仪器在极端干净的环境中工作,免遭太空环境的干扰。现代空间科学技术常常能够满足这些严格的要求,为上述运载工具提供极为准确的定向系统、复杂而又可*的姿态控制系统、大规模高速信息采样和回收系统以及各种任意选择的运行轨道,给天文观测以良好的保证。

  空间天文迅速发展的另一个因素是实验方法的不断完善。空间天文的实验方法和传统的光学或射电天文方法有很大区别。由于电磁辐射性质的不同,特别在高能辐射方面差别更大,因此,对它们的探测多半需要采用各种核辐射探测技术,利用电磁辐射的光电、光致电离—电子对转换等效应,来测量辐射通量和能谱,并根据空间天文的特点加以发展。目前在空间天文中从紫外线软X射线直到高能γ射线,按照能量的高低广泛使用光电倍增管、光子计数器。电离室、正比计数器。闪烁计数器、切连科夫计数器和火花室等多种探测仪器。

  在这些辐射波段里,一般的光学成像方法失去作用,必须应用掠射光学原理进行聚光和成像。现在,已经使用掠射X射线望远镜,但还只应用于远紫外和软X波段。在硬X射线和γ射线波段目前还没有任何实际有效的聚光和成像方法。

  空间天文探测的一个重要方面是证认各种辐射源,并确定其方位。上述各种探测器本身不具有任何方向性,因此发展了定向准直技术。这种技术在X射线天文中,应用得最为充分,如丝栅型、板条型、蜂窝状等不同类型的准直器已广泛使用。

  空间天文的发展大致经历了三个阶段。最初阶段致力于探明地球的辐射环境和地球外层空间的静态结构,这个时期的主要工作是发展空间科学工程技术。第二阶段开始探索太阳、行星和行星际空间。第三阶段是从二十世纪七十年代起,开始探索银河辐射源,并向河外源过渡。六十年代初以来,在太阳系探索和红外、紫外、x射线、γ射线天文方面,都取得十分重大的成就

  空间探测首先在近地空间、行星际空间方面取得重大突破。发现日冕稳定地向外膨胀,电离气体连续地从太阳向外流出,形成所谓太阳风。这些成就改变了原来的日地空间的概念。行星际空间探测清楚地揭示了行星际磁场的图像,天体物理学家由此而得到启示去寻找它与太阳本身的关系,并且产生研究太阳光球背景场的兴趣。

  行星际空间是一个天然的等离子体实验室,它提供了地面实验室条件下无法比拟的规模和尺度。太阳风作为无碰撞的等离子体,通过对行星际空间中丰富的动力学现象的观测而得到最充分的研究。

  行星、月球的探测主要是依*对行星、月球作接近飞行或在上面登陆的行星探测器来进行的。很自然,最先得到探索的行星是地球。1958年范爱伦设计了地球“探险者”1号,并在1959年通过这个卫星的测量发现了范爱伦辐射带,对这一问题的继续研究又揭示了地球周围存在着一个复杂的巨大磁层,这是空间探索在行星科学方面的首次重大进展。接着开始对月球和其他行星的一系列探测,在这一阶段得到很多有意义的资料,动摇了地面天文研究的许多结论。

  在空间进行红外天文探测始于六十年代后期。用高空飞机、平流层气球、火箭等手段进行红外探测已取得许多重要成果。七十年代初期,几次火箭巡天探测,在波长4、11和20微米波段发现三千多个红外源,描绘出一幅完全不同于光学天空的新图像。红外源包括了星前物质、恒星、行星状星云、电离氢区、分子云、星系核和星系等。中、远红外的探测还发现一些星系、类星体等存在着预想不到的强辐射,如3C273、NGCl068、M82等。在某些情况下,它们的红外亮度比它们在其余波段的全部辐射还要大三、四个量级。这种极强的红外辐射机制迄今未能解释。

  人造卫星发射成功以来,紫外天文探测有了新的飞跃。由于使用了装载在轨道太阳观测台卫星上的扫描式紫外分光光谱仪,获得空前丰富的紫外发射线光谱资料。这些资料具有极高的空间分辨率,对色球—日冕过渡层的物态研究颇有价值,从而为建立更精细的过渡层理论模型提供了实验依据。

  恒星紫外辐射研究的主要课题是一些有关恒星大气模型的问题。空间观测表明,早型星在紫外波段有强烈的紫外连续谱和共振线。这种辐射与恒星大气的模型的关系十分密切,因而可以用来研究恒星大气。晚型星的紫外辐射类似太阳,主要来自色球和星冕。最近的一些观测证实,有些晚型星存在明显的色球层或外围高温气体。这反映色球、日冕结构可能普遍存在于恒星中。

  紫外探测对星际物质的研究有特殊用处,因为星际物质包含有尘埃,它对不同波长的电磁辐射消光不同,这是研究星际尘埃本身的主要依据。根据大量空间观测得到的紫外波段消光的特点,人们得知星际尘埃包含有线度约为0.1微米的石墨尘粒。星系的紫外探测也已开始。观测证实星系存在强烈紫外辐射,并且显示出较大的紫外色余,这也许是星系中存在大量热星的表现。

  六十年代初期开始的大量X射线探测,已经给我们展示了一幅与光学天文截然不同的宇宙图像。太阳X射线天文的主要贡献是弄清了太阳X辐射中的三个成分——宁静、缓变和突变成分。宁静成分的X辐射起源于太阳色球外层和日冕区的热辐射,具有连续辐射和线辐射。缓变成分与活动区上空的日冕凝聚区有关;突变成分则和耀斑爆发或其他日面偶发性活动有关,人们常称为X射线爆发。

  对X射线爆发的观测和研究已经充分揭示了太阳耀斑的非热特征。它与射电微波爆发结合在一起,对建立耀斑的爆发阶段模型,以及建立耀斑区粒子加速过程模型提供了重要根据。此外,X射线冕洞的发现也是一个相当重要的事件。

  1962年6月第一次发现来自天蝎座方向的强X射线辐射以后,在不到二十年的时间内,非太阳X射线天文也蓬勃发展起来。和其他领域相比,它的实验方法比较成熟,在空间天文中发展最快,成就最为突出。目前已发现一千多个X射线源,其中一部分已得到光学证认,它们和强射电星系、塞佛特星系、超新星遗迹有关。

  射电脉冲星的发现很自然地促使人们去寻找X射线脉冲星。1969年首先发现蟹状星云脉冲星NP0532的脉冲 X辐射,它和对应的光学脉冲几乎有完全相同的周期。以后又发现半人马座X-3、武仙座X-1等都是著名的另一类 X射线脉冲星,它们的发现对双星演化过程有非常重要的意义。

  非太阳X射线探测的另一个成果是,发现了几乎是各向同性的宇宙X射线背景辐射,这对天体演化的研究有重要意义。

  1974年以后,随着大面积探测器的出现,终于又发现了一批短暂X射线源和宇宙X射线爆发。后者具有重现性特征,并释放出巨大的能量,目前还没有一种理论能作出合适的说明。

  1977年高能天文台的发射,使X射线天文的视野扩展到河外天体。它已经成功地得到可能的黑洞圆规座X-1的数据。还发现星系际可能存在着热气体,它的总质量可能超过星系内恒星总质量。这意味着发现了宇宙的主要成分。

  太阳射线探测的尝试虽开始于五十年代末期,但高能量的γ发射线探测成功则是在1972年8月,在一次太阳特大耀斑事件中,轨道太阳观测台7号卫星以非常高的能量分辨率记录到了完整的γ射线谱,从而使太阳γ射线天文的研究跨出了新的一步。这次探测证实,太阳γ射线爆发包含有熟知的特征发射线,它们被证认为是正负电子对湮没、中子俘获、碳12和氧16的核态向低能态过渡所引起的辐射。这对高能耀斑物理的研究具有重要意义。

  1973年“维拉”卫星偶然探测到辐射能流可与太阳耀斑爆发相比的宇宙 射线爆发。这也许是七十年代天文学最重大的发现之一,当时轰动了高能天体物理学界。这种宇宙γ射线爆发具有极短的光变时标、高达一万亿亿亿尔格的巨大能量和快速的能量释放,它迄今仍然是天体物理中最迷人的问题之一。

  空间天文学的独特贡献,特别是在七十年代的一些重要发现,对天文学产生了巨大影响,从而使我们对太阳系行星、银河系、恒星早期和晚期演化、星际物质、行星际空间、星系际空间等一系列领域的了解,发生深刻的变化。然而空间科学技术,特别是空间天文的实验方法尚处于不断完善之中,新技术、新方法、新原理不断出现,使得我们有理由认为,天文学的这个最年轻的分支是最活跃的。

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